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La grandeza de lo más pequeño, Nobel de Química 2016

Premio Nobel de Química para Jean-Pierra Sauvage, Sir J. Fraser Stoddart y Bernard L. Feringa

El diseño y síntesis de las máquinas moleculares más pequeñas del mundo ha hecho merecedores al francés Jean-Pierre Sauvage, al británico Fraser Stoddart y al holandés Bernard Feringalos del Nobel de Química del año en curso. Y no es para menos; según la Real Academia de Ciencias de Suecia, mediante la creación de artefactos como un músculo o un ascensor molecular, «han llevado a la química a una nueva dimensión».

¿En qué consisten sus descubrimientos?

Dichas máquinas, son dispositivos reducidos al tamaño de una molécula, capaces de efectuar movimientos controlados cuando están provistos de suficiente energía para ello.

«Piensa en robots diminutos que los médicos del futuro inyecten en tus venas para que vayan a buscar células cancerosas», decía la bioquímica Sara Snogerup, tratando de explicar la relevancia del hallazgo.

El doctor Sauvage, profesor de la Universidad de Estrasburgo, logró en 1983 la vinculación de dos moléculas en forma de anillo para formar una cadena o catenane, entrelazadas mecánicamente, a diferencia de los enlaces covalentes, en los que normalmente los átomos comparten electrones. Este fue el primer paso, tras el cual en 1999, Feringa -profesor de la Universidad de Groninga-, creó el primer motor molecular llegando a poner en marcha un nanocoche con cuatro ruedas operativas. Este motor molecular se encuentra en el mismo momento de su desarrollo en que se hallaba el motor eléctrico durante la década de 1830.

En 1991 Stoddart, profesor de la Universidad Northwestern de Estados Unidos desarrolló un rotaxano: una morfología molecular parecida a un anillo atrapado en el interior de una mancuerna de gimnasio. Probó que el anillo se podía mover por ese minúsculo eje molecular con topes, y a partir del rotaxano, elaboró «músculos moleculares» y «chips informáticos basados en moléculas», según declara la Academia. Otro curioso ingenio molecular realizado por el equipo de Stoddart, ha sido un ascensor que puede elevarse 0.7 nanometros sobre la superficie.

La posible utilización de los nuevos artificios moleculares, será desempeñar un papel crucial en el desarrollo de materiales, sensores y sistemas de almacenamiento de energía innovadores.

Probablemente, el Nobel de Qúimica sea la más dispar de las condecoraciones, pues lo han ganado descubrimientos relativos a diferentes áreas, desde la biología celular a la agricultura pasando por la física nuclear. Sólo el bioquímico británico Frederick Sanger lo ha obtenido dos veces: en 1958 y 1980.

Los tres investigadores galardonados recibirán un premio de carácter monetario de 8 millones de coronas suecas (el equivalente a 832.000 euros), además de un diploma y una medalla de oro.

Marina Alcázar, @Marina_alcazar

Jorgue Rui Da Silva, @Jorgedasilva98

Sobre el Autor

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